La NASA recibe un mensaje láser enviado desde 16 millones de kilómetros


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La Administración Nacional de Aeronáutica y el Espacio (NASA) acaba de alcanzar un hito sin precedentes en las comunicaciones espaciales. Por primera vez, la agencia espacial ha logrado enviar y recibir con éxito un mensaje láser desde una distancia de 16 millones de kilómetros, utilizando su sonda Psyche actualmente en ruta hacia un asteroide.

Experimentando con nuevas tecnologías espaciales

La NASA siempre está buscando formas de mejorar y agilizar las comunicaciones con sus naves en el espacio profundo. Más allá de estudiar combustibles alternativos, también analiza constantemente nuevas tecnologías que permitan una conexión más rápida y eficiente.

Es en este contexto que nace el experimento del Sistema de Comunicación Óptica Espacial Profunda (DSOC), integrado en la sonda Psyche. Esta nave se dirige en la actualidad hacia un asteroide homónimo situado en el cinturón principal entre Marte y Júpiter.

Un láser codificado a 16 millones de km

La prueba consistió en que el DSOC emitiera un rayo láser de infrarrojo que contenía información sobre la ubicación precisa de Psyche en ese momento. El haz iba dirigido específicamente a una baliza láser instalada en el Telescopio Hale del Observatorio Palomar, en California.

Para dimensionar la hazaña, la distancia a la que se realizó la transmisión equivale a 40 veces la existente entre la Tierra y la Luna. Nunca antes se había logrado una comunicación láser usable más allá de la órbita terrestre.

La NASA buscando más ancho de banda

Actualmente, las comunicaciones con sondas en el espacio profundo dependen de la Red del Espacio Profundo, una red de antenas de radio en 3 lugares del mundo. Sin embargo, las señales de radio tienen un ancho de banda limitado.

Las comunicaciones láser, en cambio, pueden proveer entre 10 a 100 veces más capacidad. Es por ello que la NASA está interesada en probar esta tecnología para situaciones como la transferencia de grandes volúmenes de datos científicos.

Un desafío de precisión sin precedentes logro la NASA

Si bien las ondas de radio se dispersan con facilidad, un haz láser es muy estrecho y requiere alineación precisa entre el emisor y receptor. Por ello, conectar exitosamente el DSOC de Psyche con el telescopio terrestre fue todo un reto.

«Lograr la primera luz fue uno de los muchos hitos críticos del DSOC. Requirió que los equipos de Psyche y del DSOC trabajaran juntos de forma coordinada», expresó Meera Srinivasan, líder de operaciones del proyecto. «Fue un desafío enorme, pero por un momento pudimos transmitir, recibir y decodificar datos», añadió.

El futuro de las comunicaciones espaciales

El experimento DSOC continuará durante los próximos dos años, principalmente con pruebas, pero eventualmente podría empezar a enviar datos científicos de Psyche. De funcionar bien, esta tecnología láser facilitaría el envío a Tierra de grandes cantidades de información valiosa en futuras misiones.

«La comunicación óptica es una bendición para los científicos que siempre quieren más datos de las naves espaciales. Más información significa más descubrimientos», afirmó Jason Mitchell, director de Tecnologías Avanzadas de Comunicaciones de la NASA.

Rumbo al asteroide Psyche y su tesoro espacial

Cabe recordar que la sonda Psyche tiene como propósito estudiar el asteroide homónimo, ubicado en el cinturón principal de asteroides entre Marte y Júpiter.

Se estima que Psyche contiene minerales de metales preciosos por un valor de 10 billones de dólares. De ahí su popular nombre de «asteroide de oro». La sonda de la NASA buscará analizar su composición exacta cuando llegue a su destino en 2026.

El innovador sistema DSOC de comunicación láser sin duda será clave para enviar eficientemente los fascinantes datos científicos que Psyche recolecte sobre este singular asteroide. Con experimentos como éste, la NASA sigue liderando el camino hacia un futuro de exploración espacial más avanzada.

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