Los cohetes de SpaceX están perforando la atmósfera terrestre


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A medida que la carrera espacial se acelera con nuevos lanzamientos casi a diario, los científicos advierten de un fenómeno preocupante: los cohetes de SpaceX están perforando literalmente la atmósfera terrestre.

Esto sucede cuando los propulsores de los cohetes Falcon 9 de la compañía de Elon Musk realizan breves quemas para manejar los restos durante el descenso y hacerlos aterrizar de forma controlada en el océano.

Espectaculares resplandores rojos «auroras de SpaceX»

Durante estas maniobras, que tienen lugar en la ionosfera, capa fronteriza entre la Tierra y el espacio exterior, se generan fascinantes formaciones de luz roja similares a auroras boreales.

Los astrónomos los han bautizado como “auroras de SpaceX” y cada vez se observan con mayor frecuencia, entre dos y cinco por mes solo desde el Observatorio McDonald de Texas.

El origen de estos extraños resplandores es la quema de los gases de escape durante el descenso, que estimula las moléculas de la ionosfera y provoca reacciones químicas que emiten luz roja.

Agujeros temporales por SpaceX

En el mismo proceso también se abren verdaderos agujeros en esta delicada capa gaseosa, que protege a la Tierra de la radiación espacial. Se trata de alteraciones temporales que se cierran cuando sale el Sol, pero mientras están abiertos bloquean las señales de radio e interfieren en comunicaciones y observaciones astronómicas.

Según los expertos, la preocupación no es tanto este efecto transitorio, sino la posibilidad de que se vuelva crónico si SpaceX sigue aumentando el ritmo de lanzamientos, que ya ronda los 60 al año actualmente.

Un laboratorio accidental sobre la ionosfera

Sin embargo, este fenómeno también está proporcionando nuevos conocimientos sobre una región poco explorada como la ionosfera terrestre.

Los científicos aprovechan la oportunidad para estudiar mejor su composición y comportamiento. Cada nuevo agujero y cada resplandor rojo son como experimentos accidentales que revelan información valiosa.

“Podemos aprender sobre la eficacia de la química observando muchos de estos fenómenos”, explica Jeffrey Baumgardner, de la Universidad de Boston.

Precedentes con cohetes menos potentes

No es la primera vez que se documenta este efecto de “sangrado” de la ionosfera. Ya en el pasado se observaron agujeros y alterationes tras algunos lanzamientos, pero su menor empuje y altura provocaban un impacto mucho menor.

“Los cohetes de SpaceX son más grandes y alcanzan cotas más altas, por lo que sus efectos son más dramáticos”, detalla el físico Stephen Hummel.

De hecho, se estima que durante el descenso un Falcon 9 puede quemar unos 180 kilos de gases, abriendo boquetes considerables a cientos de kilómetros de altura.

Más “auroras” y “espirales” en el futuro

Además de las espectaculares “auroras de SpaceX”, con sus llamativas formaciones rojizas, los cohetes de la compañía también están generando otras curiosas crestas luminosas bautizadas como “espirales”.

Se producen cuando los propulsores sobrantes giran sobre sí mismos liberando combustible antes de desprenderse fuera de la órbita terrestre.

Dado que SpaceX planea seguir aumentando el ritmo de lanzamientos para desplegar su red de satélites Starlink, todo apunta a que veremos más de estos efectos pirotécnicos accidentales en los próximos años.

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