Estados Unidos regresa a la Luna 50 años después sin la NASA


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Medio siglo después, Estados Unidos se prepara para pisar la Luna de nuevo, aunque esta vez sin astronautas a bordo. La NASA ha contratado a empresas privadas para enviar naves no tripuladas a la superficie lunar por primera vez desde la misión Apolo 17 en 1972.

La protagonista es la nave Peregrine de Astrobotic Technology, que despegará a finales de 2022 como parte del programa Commercial Lunar Payload Services (CLPS) de la NASA. Llevará varios instrumentos científicos para estudiar el suelo y la radiación lunar, así como algunas cargas comerciales peculiares como una cápsula del tiempo y ¡un bitcoin!

Cambio de paradigma en la exploración espacial NASA

Con el programa CLPS, la NASA adopta un enfoque comercial para regresar a la Luna, en lugar de desarrollar naves propias. La agencia espacial actúa como cliente, comprando servicios de transporte a la superficie lunar a empresas privadas como Astrobotic.

Es un cambio de paradigma en la exploración espacial. Las compañías espaciales comerciales están cobrando cada vez más protagonismo, mientras que agencias gubernamentales como la NASA adoptan un rol más de coordinación y apoyo técnico.

Primer vuelo del cohete Vulcan Centaur

El despegue de la misión está previsto para el 24 de diciembre desde Cabo Cañaveral. Será además el vuelo inaugural del nuevo cohete Vulcan Centaur de United Launch Alliance (ULA), que utilizará por primera vez los innovadores motores de metano BE-4 de Blue Origin.

Si la misión despega según lo planeado, Peregrine empleará varios días en sobrevolar la Luna antes de intentar el histórico alunizaje el 25 de enero de 2023, justo cuando las condiciones de iluminación sean las mejores.

Incertidumbre por el desafío tecnológico

Aterrizar en la Luna no es nada fácil. De hecho, solo la mitad de las misiones enviadas hasta ahora lo han conseguido, así que la expectación y la incertidumbre están garantizadas.

Por un lado, el cohete Vulcan Centaur volará por primera vez y nadie sabe cómo se comportará. Por otro, posarse suavemente en la superficie lunar requiere una precisión milimétrica. El mínimo fallo técnico o humano, y la misión está condenada al fracaso.

China y la India, los últimos en lograrlo

Desde la época de las míticas misiones Apolo, varios países han intentado emular a Estados Unidos al enviar naves no tripuladas a la Luna. La Unión Soviética lo logró en varias ocasiones, igual que China recientemente.

De hecho, China hizo historia no solo al ser el primer país en alunizar en la cara oculta de la Luna, sino también al operar con éxito el rover Yutu 2 allí. Por su parte, la India se convertía el año pasado en el último país con una misión lunar exitosa, aterrizando cerca del polo sur con la sonda Vikram.

Otras misiones de la NASA en CLPS en el horizonte

La NASA tiene grandes esperanzas puestas en el programa CLPS para recabar nuevos datos científicos desde la Luna, además de apoyar el desarrollo de la industria espacial comercial estadounidense.

La agencia tiene contratos firmados con otras compañías, como Intuitive Machines, que planea lanzar su nave Nova-C en enero de 2023 a bordo de un cohete SpaceX. También trabaja con Dynetics, Firefly Aerospace o Draper para desarrollar nuevas misiones CLPS en los próximos años.

El resurgir de los vuelos tripulados

Aunque Peregrine no lleve humanos, el programa Artemis de la NASA contempla el regreso de astronautas estadounidenses a la Luna esta década, incluyendo el histórico alunizaje de la primera mujer.

Antes se liberarán varias misiones robóticas para probar tecnologías y identificar recursos aprovechables para futuras bases lunares. Es solo el comienzo de una nueva etapa apasionante en la exploración espacial de nuestro satélite.

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